美团在搞“硬”科技投资

报道 1个月前 (07-02)

经授权转自微信公众号 品玩(ID:pinwancool)

作者 |  钟文

美团到底是不是一家科技公司?如果只看到遍布每条大街的黄衣骑手们——确实不太像。

在一部1967年的电影《毕业生》里,主角在大学毕业后很迷茫,不知道要干什么,一位长者告诉他,”Just one word ,plastics”。

那时候塑料是一个很新的科技,人们称它之为一个可以颠覆人类生活的材料,事实上也的确如此。

在智能手机普及之前,人们对科技的感知很窄。那时候科技的代名词是工厂里的数值控制设备,或者天上的火箭与航天站。

在移动互联网或者人工智能被认为是天方夜谭的时候,外卖甚至还不在未来生活场景的幻想范围之内。

但与科技进步同时发生的,是科技与人类生活的交互也在加深。当塑料充分融入了人类生活之后,它的科技感就消失了,甚至越来越少有人将塑料与“高分子材料”这种前沿的名字联系在一起。

火箭上天或者塑料合成都是科技,把食物按时送到顾客手上,也是科技。只是这样的科技因为其隐藏在服务背后的工具属性,似乎看不到,但实际上却离我们的生活更近。

“无论一项技术多么激动人心,它只是一种实现目的的手段,而不是目的本身。我们的目的就是实现我们的使命,我们的使命是‘帮大家吃得更好,生活更好’。所以如何看待和使用科技,才是关键。”王兴如是说。

要实现这个使命就需要依靠科技。如此说来,美团无疑是一家科技公司,因为它的使命里就蕴含了科技。

科技投资浮出水面

美团的科技含量究竟在哪儿,其实不难回答。去年八月,美团日配送单数突破4000万单。截止去年,美团平台上的骑手已经累计达到950万人。这背后是一个世界上最大的订单配送和调度系统。

这其中庞大数据处理和订单分配的算法难度不言而喻,相对应的,美团目前拥有中国最大的软件工程师团队之一,工程师规模超1万人。

这是美团生长的根基,同时又是这家公司最摆在明面上的科技属性。Smalltalk的最初设计者艾伦·凯曾说,“如果你在意你的软件能力,你就需要做硬件,不然这个硬件(能力)就是你软件能力的边界。”

这可以解释为什么美团会在五年前就开始无人车的研发投入。而换一个角度,如果说“软件”与“硬件”的区分定义是约束在“科技”的定义之下,那对于一个科技公司来说,走路的两条腿往往就变成了“自研”与“合作”,但除此之外,还有“投资”这个无形的手,隐藏在背后。

美团在搞“硬”科技投资

美团目前通过自研、合作与投资的多手段建立无人配送生态版图,主要涉及室内、半封闭园区以及公开道路三个重要场景。

美团重点在室外场景的L4级别自动驾驶技术能力上进行自研探索,同时对于室内、半封闭园区则通过投资、合作等方式覆盖。如果平台算力或是无人车算是在光鲜处贴上美团科技标签的产物,美团近年的投资动作却鲜少为人所知。

机器人,智能硬件、加一个理想汽车(当然,新能源汽车使用的核心技术其实和智能机器人同源)——相比同体量的其他互联网公司,美团战投的投资策略看上去清楚的多,这很大程度上是由于其相对专注的投资策略。

商业世界的投资分为两种,一种是财务投资,即纯粹看好一家公司的成长性以及带来的财务回报,从这个角度上看,这类投资的范围可以五花八门;另一种是战略投资,除了对于被投方自身的成长性考虑外,这还意味着投资者期待这家公司在未来会从业务或产品层面实现协同。从一直以来的投资行为上看,美团更倾向于后者。

通往未来的投资

美团对科技的投资当中,最出名的一笔是理想汽车。2020年7月理想汽车获得美团一笔5.5亿美元的D轮融资,这已经是美团对理想汽车的第二次投资。在2019年理想汽车收获的5.3亿美元的C轮融资中,领投方就有美团的身影。

在这两笔投资完成后,美团成为理想汽车实际的第二大股东,拥有5.8%的投票权。外界往往将美团对理想汽车的兴趣解读为一种配送技术上的想象空间。但王兴对此的期待显然不止于此。

“未来在一台车上能够实现的生活方式会不亚于一台智能手机所带来的便利。”言下之意,王兴视理想汽车为一种生活方式的载体,两者在无人驾驶技术方面有着先行的重合点,并且理想汽车正在做车内语音识别等交互技术的落地,这都将创造更广泛的线下生活场景。

想象一下,未来的理想汽车车主可以通过车载语音助手在车上用美团外卖点餐,这看起来要比麦当劳Drive-Thru更有未来感些。但这一场景的想象力不止于此。比如在车里通过语音识别技术下单外卖后,一个无人配送车或机器人会把食物送到车主手边。理想汽车创造的全新车载场景,不仅代表了过去几年中国制造实力的提升,它也作为一个好的行业参与者提升了国内产业链的完备性。

能够给美团这样业务形态的公司,提供在自动驾驶尤其是无人配送方面的产业支持,战略投资价值于是凸显。而Robotics(机器人)——这是美团战略投资版图中的核心。

美团在搞“硬”科技投资

王兴曾在财报电话会上表示,机器人是美团投资的关键垂直领域之一。机器人作为一种智能化的硬件很重要,在包括机器人在内的各种先进技术的驱动下,生活服务领域还有巨大的潜力去提高效率,降低成本。

“2020年下半年,我们投资了一些初创公司,所有公司的名字都有个共同点,都含有”机器人Robotics”,机器人对我们来说很重要,机器人意味着智能硬件。我更看好服务行业的机器人技术。”在美团参与投资的公司中,有五家与机器人有关。最近的一次动作是,美团战略投资部门今年5月参与了普渡科技5亿元人民币的C轮融资,这也是美团对普渡科技的第三次注资。

普渡科技是专注室内配送机器人领域的知名公司,专注于机器人研发、设计和生产,其围绕核心技术低速自动驾驶的配送机器人产品,已经在餐厅、酒店中找到应用场景,并且在同类型的配送机器人市场中处于领先地位。

除普渡科技之外,美团从2020年开始密集的在整个机器人领域进行投资,先后投资了高仙机器人、非夕、盈合机器人。今年1月,先前被美团战略投资部收购的酷讯旅游入局盈合科技,后者的估值已经超过30亿人民币。

值得一提的是,前述对于盈合科技的投资,在美团之外也有字节跳动的身影。各大互联网公司都在做一些看似超越自身“边界”的投资,而从美团在科技领域的投资布局来看,战略协同的意图更加明显。

到目前为止,现在美团战投已经悄悄成为了投资机器人最多的企业战投。新冠疫情在一定程度上促进了无人车的场景落地,在此次广州疫情的反复中,不少互联网公司都出动了无人配送车队前往广州支援(其中也包括美团)。

而这些无人车中的绝大部分激光雷达硬件都是由激光雷达制造商禾赛科技来提供。而禾赛日前宣布完成超过3亿美元D轮融资,美团也是此轮的领投方之一。美团的硬科技投资布局再添一笔。

硬科技正变成热土

美团在硬科技投资上大展拳脚,背后是近年国内有越来越多优质的科技公司正在冒头,互联网巨头公司在自身发展的同时,也需要更早的找到这些公司,发现赛道里面最优质的商业模式,以及最顶尖的团队。

硬科技在行业整体上质量、数量的提速,不乏多方面的原因。外部环境上,由于国际政治形势变化,一些核心的具有国家战略领域国产替代需求变得尤为迫切。例如在华为被列入实体清单后,凸显出整个集成电路和半导体行业在国家层面的战略意义,中国未来在各个科技细分赛道都有非常强烈的国产替代需求。

每个赛道都在呼唤国货,本土化和自主研发成为科技产业主题。而在一众互联网公司中,美团恰恰是真正扎根国内市场,没有任何国际业务的一家。

深耕本土、打透一个行业的供应链的产业服务经验,也增加了美团发现那些新兴国产科技品牌的几率。金融市场也开始为科技产业发展提供空间,于是有了科创板的创立,以及一系列利于科技产业发展的政策以及资金扶持计划,大型投资机构、国有金融机构开始越来越多地定向扶持科技领域的早期创业公司。

对于投资人来说,宏观层面的需求往往会带来一个产业的快速发展,硬科技的研发创新正在此背景下逐渐加速。话说回来,美团曾经也是一家顺应宏观环境取得快速发展的创业公司,其起步于移动互联网的发展,快速发展得益于过去十年中国政府对于科技创新的鼓励。

除了芯片以外,美团投资的以激光雷达为代表的智能硬件,以及自动驾驶和机器人的行业前景还未成熟,换句话说——国内年轻公司有机会在国际上拿到话语权。纵观美团的已投公司,有一个非常大的特点就是,这些公司的技术都具备一定的前沿性和领先性,有部分短期内甚至看不到业务协同的可能性。

但是这些企业几乎都是各自赛道的和技术领域的国内领先者,甚至有潜力成为全球优质企业。例如盈合机器人,主要研发应用于国家应急管理、城市治理领域的机器人产品集群。不仅这类平台型机器人的业务目前商业落地为时尚早,而盈合也仅成立一年,是一家绝对年轻的公司。美团在其投资策略上也体现了一贯的耐心和长期主义。创业前辈来陪伴新兴创业者一起成长,再合适不过。

美团在搞“硬”科技投资

另一方面,在国际局势以及疫情的共同影响下,大量海外高端科研技术人才决定回国,进行科技领域的创业。科技产业跟消费不一样,它需要上下游产业链的完备性,也对人才质量要求更高。

根据投资机构统计,中国向全球贡献的科技相关领域工程师人才数量是全世界最多的,而如今这些人才回国创业的比例正在增大。这两年内,整个硬科技领域创业项目的质量提升明显, 并且近几年开始高校学界人才向产业进军的趋势明显,同时国内优秀的科技企业,比如华为、百度、大疆等等,其技术人才和一些核心高管这两年也形成了一波自主创业的浪潮。

这些拥有优质技术能力和行业背书的创业团队,都在为整个行业的发展提速,也逐渐将与机器人、自动驾驶相关的硬科技行业翻涌成一片投资的沃土。这样的热潮里,所有希望通往未来的科技公司都想在这些年轻团队的背后站住位置,美团作为一家科技公司,自然不能缺席。而这些聚焦在硬科技上的投资动作,如王兴所言,最终都会回归到美团的使命本身。在更长期的视角下,这些思路清晰的投资步伐会逐渐在生活场景中结出果实,而美团作为一家科技公司的成色终会显现出来。